domingo, 31 de mayo de 2015

Plato - Laches (English edition).

Nothing can be so opposed to pain that courage. This is what make us do acts which even can be life threatening such as reckless acts for ourselves. Laches is one of many Plato's books related to finding out an appropriate definition on a discussion. Here are many definitions, but regrettably they cannot reach a definitive one. Categorized as a youth book, Laches strongly shares a similar structure with Eutifrón (This one is written in Spanish, sorry) the tireless pursuit of a definition.



  • Lysimachus
  • Laches
  • Nicias
  • Socrates
  • Melesias
  • Aristides

Use of weapons

Dialog begins with Lysimachus talking Nicias and Laches about a man who was wearing an armor. Lysimachus took advantage in order to tell them that he wanted to talk them about teaching children to be the best men.

Lysimachus tell them he is with his son called Aristides and his friend's son Melesias called Thucydides. In order to start the discussion, Lysimachus give them some examples about what he does with his son. One of these are they eat together and they talk frankly about their father's feat, but unfortunately they cannot talk about their own feat. Lysimachus has heard that there is not nothing better than to learn fencing.

Arrival of Socrates

Nicias and Laches accept help them only if they call Socrates. Lysimachus agreed Socrates can talk about this topic and he asks him the following question.

Is fencing useful to learn for young people?

Before Socrates starts the discussion, he ask them, as he was younger at that time, pass the turn to more experienced people in relation to the topic. Socrates will interrupts whenever is necessary. 

Nicias's opinion

Nicias tells us use of weapons is beneficial in all sense. It improves bodies and takes away laziness. Horsemanship is another beneficial discipline to learn because it has the same effect than the previous one. 

He adds that one on one battle is one of the most important activity. Once ranks are broken, a soldier should know how to attack and to protect himself person to person. Then they can learn about tactics and finally he could become a war expert.

Laches's opinion

Laches argues Nicias because the art of war is not a science as many people say. It would be ideal to be a science, but how can we know that? the teacher can deceive us about that. For example, Lacedaemons stopped practicing war; if it is important, why Lacedaemons stopped practicing considering they were the most powerful army? 

In addition, Laches talks about a warrior that was tied on a boat rigging enemy. Beholders were laughing about that issue and even enemies cannot stop laughing.

That is how Laches warns about the possibility of war and wrestling could not be a science, considering what he has experienced.  

Experts should talk

When Laches's discourse finished, Lysimachus tells Socrates to vote for the best option (Beneficial or not beneficial). However, Socrates does not think that is appropriate to be persuade through votes. On the contrary, he thinks it would be better to be persuaded by someone who is an expert about the topic. 

Therefore, Socrates proposes that who knows the topic well, he/she can persuade anyone, even if it is just one. What should be investigated, Socrates says, is if someone in the group can talk about it. 


As anyone is a real expert in this topic, Socrates states to analyze the problem from another perspective. And the definition dialog begins: What is Virtue? Laches tells Socrates it is not necessary to talk about that because anyone can know what virtue is. But Socrates insists on analyzing what virtue is event though just a part of it.

In order to address the issue of fencing, they must research the virtue part related to fencing. This part is called ''Courage'' 

Laches's first definition

Laches states the first definition without any difficulty: 

''If a man is willing to remain at his post and to defend himself against the enemy without running away, then you may rest assured that he is a man of courage''

Nevertheless, Socrates argues Laches's definition because if a man is truly courageous just staying in his place, it does not mean that man is courageous. He gave an example of Spartan Hoplites who were carrying weak shields in the Platea's battle. They could not be able to stay in their position and they left.

In this way, Laches's definition would be too narrow and it would need to be wider because courageous not only implies stay in a position and do not flee. Besides, It can be transferable to other kinds of fights such as marines or horsemanship?

Laches's second definition 

Considering the previous narrow definition, Laches tries another definition again.

''It is a sort of endurance of the soul'' 

Again, Socrates is not convinced with this definition because he is not considering all endurance instances of courage. 

Think about Socrates example:

  • When endurance is accompanied with wisdom is good, but when is accompanied with foolishness, it can not be good.

Thereby, Laches is not considering all kinds of endurance; therefore, it would not be a good definition about courage. Furthermore, What would happen if in battle the most appropriate attitude is to retreat and not to stay? That is why reckless and endurance cannot be good allies. 

Nicias's first definition (and the third definition of courage)

When Socrates and Laches could not reach a definition, they ask for help to Nicias in order to check if he can offer a good one. 

Nicias gives the following definition:

''The knowledge of the fearful and the hopeful in war and in every other situation''. 
Laches cannot understand what Nicias talks about. Laches knew that courage was something separated from the knowledge and now, Nicias says that is related to.

A little bit angry, Laches face Nicias's definition saying that it would not be possible that courage is people with knowledge about fearful and hopeful is courageous.  Indeed, Can we call a doctor or a farmer ''courageous'' because they know about fearful and hopeful?

Nicias argues Laches saying that he did not understand anything. Can doctors understand about sickness fearful? They know about their science, but they do not know what is fearful and hopeful. Only courageous can know what fearful and hopeful is.

Laches says that if doctors cannot be courageous, so, seers have to be because Who else know about fearful but seers? However, Nicias tells him that seers only knows about future and not precisely about fearful and hopeful. Laches asks himself, So who is courageous?

Socrates's intervention about Nicias's definition

It has been demonstrated doctors and farmers cannot be courageous because they do not know what fearful and hopeful is. Then, Socrates asks Nicias if animals are courageous. Nicias says no. They cannot be courageous due to its lack of knowledge. They are just rash and mad. 

Can we call children courageous at the age when sense is not developed? According to Nicias, no. Besides, in order to be courageous they would need knowledge and they did not have it.

Socrates's second intervention

Socrates wants to come back at the beginning in order to analyze in details what they were talking. 

First of all, we have to consider things that produce fearful and hopeful. Things that produce fearful are future evils; on the contrary, things that produce hopeful are future goods. The knowledge of these things make us ''courageous''.

Not only that, Nicias assures courageous is the knowledge of all good and evil things and they are even extent to past and future. Nevertheless, Socrates says if courage has those characteristics, it will no be possible that courageous cannot be a part of virtue, but virtue as a whole.

Finally, they cannot reach a conclusion because it seems to be that Nicias was not talking about courageous, but virtue. 


As most Plato's youth dialogues, there is not a definition or conclusion for what was stated at the beginning. Notwithstanding, we can define what courageous is, not only define it but more important, we can identify and recognized it. However, not all humans have in certain circumstances. 

Platón - Laques (o de la valentía).

Nada puede oponerse tanto al dolor como la valentía. Esta es la que nos mueve a realizar actos que incluso pudieran atentar con nuestra vida, actos temerarios, ya sea por nosotros mismos o por los que más queremos. Laques es uno de tantos libros de Platón relacionado con la búsqueda de una definición adecuada a las cosas que se discuten. Aquí se ofrecen varias definiciones, pero lamentablemente no se llega a una definitiva. Categorizado como un libro de juventud, Laques comparte una similitud de texto muy fuerte con Eutifrón, la búsqueda inalcanzable de la definición.


(1) Guerreros que luchaban a favor de Esparta.
(2) Batalla del 479 a.C. donde se enfrentaron las fuerzas de la Antigua Grecia y el Imperio Persa. 
(3) Se refiere a valientes en cuanto a profesión.


  • Sócrates
  • Lisímaco
  • Melesías 
  • Arístides
  • Tucídides
  • Nicias
  • Laques

El uso de las armas

El libro comienza con Lisímaco hablando a Nicias y Laques sobre un hombre que iba pasando con armadura. Lisímaco aprovecha la oportunidad para decirles que quería hablar con ellos sobre la enseñanza de los hijos en cómo ser mejores hombres. Lisímaco les dice que tiene ahí presente a su propio hijo llamado Arístides y al hijo de su amigo Melesías llamado Tucídides. 

Para comenzar la discusión Lisímaco les da algunos ejemplos de lo que él hace con su hijo Arístides. Uno de estos es que comen juntos y hablan con total franqueza sobre las hazañas de sus padres, pero que lamentablemente nada pueden decir de ellos mismos. Por otra parte, Lisímaco ha oído decir que no hay nada mejor para los jóvenes que aprender esgrima.

Es por esto que Lisímaco invita a Nicias y Laques a ver a este hombre, para saber como los niños pueden llegar a ser buenos hombres, y si además pudieran ayudarlos con algún otro consejo o bien desaprueban la esgrima para llegar a ser buenos hombres.

La llegada de Sócrates

Nicias y Laques están de acuerdo en ayudarlos no sin antes preguntarse por qué no mejor llaman a Sócrates para este tipo de asuntos. Lisímaco acepta que vaya Sócrates a discutir sobre cómo enseñar a los niños a ser mejores hombres en el futuro. Lisímaco pregunta lo siguiente.

¿Es útil para los jóvenes aprender la esgrima?

Antes de empezar Sócrates, como en ese tiempo era un joven, cede el turno de hablar a los que tienen más experiencia sobre estos asuntos. Si tuviera que agregar algo, Sócrates intervendrá por cualquier cosa que le llame la atención.

La opinión de Nicias

Nicias nos dice que el uso de este arte es beneficioso en todos los sentidos. Hace mejorar sus cuerpos y los saca de la pereza en las que están. La equitación también sería una disciplina beneficiosa para aprender, ya que tiene el mismo efecto de la primera.

Agrega además que la batalla uno a uno es una de las más importantes. Una vez que las filas militares están rotas, el soldado debe saber cómo atacar persona a persona y además defenderse incluso cuando son varios. Por último, cuando se aprende a combatir cuerpo a cuerpo, lo que sigue es el diseño de la táctica y así se volvería experto en el arte de la guerra.

La opinión de Laques 

Laques objeta a Nicias que quizás el arte de la guerra no es una ciencia como muchos la piensan. Sería ideal que lo fuera, pero ¿cómo sabemos que es una? los profesores que la enseñan podrían estar engañándonos y decirnos que es una ciencia. Por ejemplo, los Lacedemonios dejaron de practicar el arte de la guerra; si el arte de la guerra fuera una ciencia importante ¿por qué razón la dejaron de practicar los Lacedemonios considerando que fueron uno de los ejercitos más poderosos?

Además de esto, Laques cuenta una anécdota de un guerrero que quedó amarrado en el aparejo de un bote enemigo. El público expectante se reía de tal acontecimiento e incluso los enemigos no podían más de la risa.   

Así es como Laques cuenta que la guerra o la lucha, si bien son artes pareciera ser que no son tan importantes desde la postura y experiencia que él ha podido presenciar.

El experto debe hablar

Cuando termina el discurso de Laques, Lisímaco le dice a Sócrates que se vote por cual opción es la mejor y dejar finalizado el tema. Sin embargo, Sócrates no cree que sea adecuado verse persuadido sobre un tema mediante los votos. Al contrario, cree que sería mucho mejor ser persuadido por un experto en el tema. 

Por lo tanto, Sócrates propone que quien más sepa sobre el tema podrá persuadir a todos, incluso aunque sea uno. Lo que se debiera investigar primeramente según Sócrates, es si alguno del grupo puede hablar con propiedad de la esgrima.

El valor

Como nadie es realmente experto en el asunto, Sócrates propone analizar el problema desde otra perspectiva. Y comienza el diálogo de definiciones: ¿Qué es el virtud? Laques le dice que tal vez no sea necesario porque de alguna manera se sabe lo que es la virtud. Pero Sócrates insiste en que se debe analizar el concepto de virtud aunque sea solo en una parte para comenzar a resolver la definición. 

Para abordar el tema de la esgrima, se tendría que investigar la parte de la virtud que está relacionada con la disciplina, esta sería el valor.

Primera definición de Laques

Laques aventura una definición sin dificultad alguna:

''Si un hombre está dispuesto a permanecer en su posición y defenderse a sí mismo contra el enemigo sin escapar, entonces puedes estar seguro que ese es un hombre de valor''.

Sin embargo, Sócrates objeta a la definición de Laques sobre si un hombre es verdaderamente valiente solo con mantenerse en su posición. Sócrates le da un ejemplo sobre los hoplitas espartanos(1) quienes llevando escudos débiles en la batalla de Platea(2), no fueron capaces de quedarse en su posición y huyeron. 

De esta manera, la definición de Laques quedaría demasiada reducida y necesita ser ampliada porque tener valor no solo implica quedarse en su puesto y no huir. Además, ¿se aplicaría esto a otros tipos de lucha como las marítimas o las que tienen relación con la equitación?

Segunda definición de Laques

Considerando lo estrecho de su definición, Laques vuelve a intentar una que sea más abarcadora:

''Es una especie de perseverancia del alma''

Sócrates nuevamente no queda convencido de está definición de Laques porque no se está considerando todas las instancias de perseverancia que tiene el valor. 

Pensemos en el siguiente ejemplo que nos da Sócrates. 

  • Cuando la perseverancia va acompañada de sabiduría es buena y noble, pero cuando la perseverancia está acompañada de idiotez, no puede ser buena y noble.
De este modo, Laques no estaría considerando todos los tipos de perseverancia; por lo tanto, esta no sería una buena definición del valor. Además,  ¿qué pasaría si en batalla la actitud más sabia fuera retirarse y el soldado persevera en quedarse? Por eso, la temeridad y la perseverancia no pueden ser buenas aliadas tampoco. 

Primera definición de Nicias (y tercera definición sobre el valor)

Al no poder Sócrates y Laques llegar a una definición, le piden ayuda a Nicias para ver si el puede ofrecer alguna pista sobre lo que es el valor. 

Nicias ofrece la siguiente definición:

''El conocimiento de lo que es de temer y de lo que no en una guerra y en todo otro asunto''.

Al escucharlo, Laques no logra entender lo que quiere decir. Laques tenía entendido que el valor era algo que estaba separado del conocimiento ahora Nicias dice que están relacionados. 

Tal vez un poco enojado, Laques enfrenta la definición de Nicias diciendo que sería imposible que el valor se refiera a la gente con conocimiento de lo que se teme y lo que no sea valiente. En efecto, ¿podríamos llamar a un doctor o a un granjero ''valientes'' por el solo hecho de conocer lo que se teme y lo que no? 

Nicias termina de escucharlo pero objeta que ha entendido todo mal. Porque ¿qué pueden saber los doctores del miedo de una enfermedad? Ellos saben de sus ciencias, pero no saben de lo que hay que temer y lo que no y en ese caso se encuentran los valientes. 

Laques cree que si los doctores no pueden ser valientes, entonces lo serán los adivinos porque ¿quién más sabrá las cosas que hay que temer más que los adivinos? Pero Nicias dice que el conocimiento del adivino versa solamente sobre las cosas futuras y no sobre la valentía. Al escuchar esto, Laques no entiende a quién se le pueda llamar valiente(3).

Intervención de Sócrates sobre la definición de Nicias

Se ha demostrado que ni el doctor ni el adivino pueden ser valientes, ya que no conocen lo que se debe temer y lo que no. Sócrates interviene en la definición preguntando a Nicias si los animales son valientes. No obstante, Nicias dice que los animales no pueden ser valientes debido a su falta de entendimiento. El diría que los animales solo son rápidos y locos. 

¿Podríamos llamar a los niños valientes a la edad en que ellos ni siquiera tienen sentido de lo que es valiente? Según Nicias no. Además, para tener valor hace falta sabiduría y los animales no la tienen. 

Segunda intervención de Sócrates

Para intentar llegar a un acuerdo, Sócrates quiere volver al principio e indagar con más detalles las cosas que se analizaron. 

Consideremos primero las cosas que producen temores y las cosas que no producen temores. Las cosas que producen temores son males futuros y por el contrario las que no producen temores son bienes futuros. El conocimiento de estas cosas nos haría valientes. 

Pero no solo eso, Nicias asegura que el valor es el conocimiento de todos los males y bienes que existen y que se extienden incluso hacia el pasado y presente. Sin embargo, Sócrates objeta que si el valor tuviera estas características, entonces ya no sería solamente una parte de la virtud, sino que la virtud misma.

Finalmente, no podríamos llegar a una definición, ya que hablar de la manera que habló Nicias, no sería hablar del valor, sino de la virtud


Como la mayoría de los diálogos de juventud, no existe ninguna conclusión ni ultima definición para lo que desde un principio se estipuló. Sin duda podemos definir lo que es el valor, pero no solamente definirlo sino que aún más importante, podemos sentirlo, podemos identificar y reconocer lo que es el valor. No obstante, pareciera ser que no todos los seres humanos lo poseemos en ciertas circunstancias.

miércoles, 20 de mayo de 2015

Plato - Cratylus (English edition).

This is one of the first linguistic books of the humanity. Study and analysis of language was a controversial issue in the Ancient Greece. We already saw in ''sophist'' the unsolvable reasoning (or aporia) related to the word ''nothing'' because we cannot refer to ''nothing'' in linguistic terms. Besides, it would be a long debate to discuss the true names of the things and to determine if names that are already established represent correctly, the meaning of such things. This is a book for learning about functions of language, etymology and finally, the philosophical aspect behind each topic.




Name of things

Cratylus is convinced that names of each thing represent exactly what they are. He also added the name of things were not invented through an agreement among men. In fact, barbarians refer with the same names to things that Greeks refer. So, how can names not represent what things really are?

Not only that. Cratylus asserts that his name represents what he really is. ''Socrates'' also represents what Socrates is; however, Hermogenes does not represent what his name is. Hermogenes, who wanted to know the answer, asks Cratylus why his name does not represent him, but he didn't give him an answer and then he left. 

Anxious about what happened, Hermogenes asks Sócrates what he knows about the origin of names and how they fit with their names. Accepting this, Socrates decides to research and to develop the topic. 

Are names conventional or natural?

Hermogenes strongly believes that names are conventional, that means, a kind of agreement among men about how things should be called. Nevertheless, Hermogenes wants to listen to Socrates about what he thinks in relation to this issue.

Socrates begins stating what is to speak the truth and to speak falsely. Therefore, who calls things as they actually are he/she speaks the truth, but someone who labels things as they are not he/she speaks false. Thus, we have two types of speech: one is true and the other one is false.

The discussion starts with the following question: Is the true speech entirely true? Or just in parts? When we say ''parts'' we refer to sentences, phrases and names of a speech. Hermogenes says that if the speech is true, its parts also will be true. 

Considering this, Hermogenes should accept that every name represents exactly what things really are because he admits there is a true speech. In addition, he said that things receive names because of perception of each human, that means, a person can name a thing and another person can name a thing with another name.

Socrates asks Hermogenes if he believes in Protagoras phrase ''Man is the measure of all things'' and if he also believes that men give essence to things. However, Hermogenes says he does not believe in Protagoras.

If Hermogenes accepts that there are bad men, he accepts that things have something that is not conventional.  There is a kind of essence within things where there is not an intervention by man.

Actions and instruments

Talking as an action

So, the essence of things are given by nature and not for men's action. In fact, men's actions, which he intervenes in nature, must be according to nature. 

''Then the actions also are done according to their proper nature, and not according to our opinion of them''.
For example, if I want to cut (action) a thing (nature) it must be with an instrument according to the nature of the thing. If I want to cut wood, I have to do it with an appropriate tool, not with something that is not suitable.

On the other hand, talking is an action because if I want to talk about a thing, I have to do it properly and according to its nature. I cannot talk about a thing without consider the nature of a thing.

And if taking is an action, naming will be an action a fortiori.


As it was stated that names come from proper nature and not for our will, such name can be known through an instrument.

For example, what has to be cut must be cut with something.

  • What is the thing that cuts a paper? a Scissor.
  • What is the thing that burns a paper? a lighter.
  • What is the thing that names a thing? a name.

Hence, a name is an instrument What kind of instrument? an instrument that gives us information about another thing. Subsequently, a name is an instrument that helps us to distinguish the different nature of things.

The person in charge of naming is the teacher, according to Sócrates. However, Who gives us ours names?  teacher names, but finally, laws give us our names. In other words, is the legislator who gives us names. Can any man be a legislator? No. Who will be? A man who is wise and skillful about legislation.

Creation of names

In order to create wood structures, craftsmen have to look the original form of the structure, besides, craftsmen also discover the material of the structure. For example, if a sculptor wants to create a bronze statue, he should know how to manipulate bronze in order to create a statue.

Thus, a legislator must know how to put names to things. He must know syllables and sounds that names are composed of. Then, distribute names to everything and each legislator will use different syllables. They will not use always the same because as blacksmith uses different materials in order to forge metals, a legislator will use different syllables and sounds to create names. 

So, who can say that names are good or bad? Socrates tell Hermogenes that this person is the dialectician. 

Homer and names

Hermogenes is convinced of he cannot found an answer based on Protagoras's philosophy, therefore, Socrates ask them to look back to Homer. It is true that in Odyssey and Iliad Homer calls to everyone with their respective names not only to gods, but also to humans throughout the story. This proves that only wise and skillful people can give names to things.

Etymology and names

When Socrates explains about names that Homer gave to the characters, at the same time, he explains about the etymology of each one of them and how well they represent them. Here we have some examples:

Names of heroes:

  • Agamemnon: A hero from the Greek mythology who appears in Odyssey and in some Greek tragedies. His name in Greek language means ''Stubborn''.
  • Orestes: Agamemnon and Clytemnestra's son. his name in Greek means ''the man of the mountain''.  Socrates says that the person who gave him his name wanted to capture his bravery and fierceness. 
  • Astyanax: Hector and Andromache's son. His name means ''the king of the city''.
Names of gods:

  • Zeus: God of the men. His name means ''cause of life always to all tings''.
  • Poseidon: God of the sea. His name means ''Earth-shaker''.
  • Hades: God of the underworld: His name means ''the unseen''.

Names of nature:

  • Sun: It comes from the Greek word Halios (Ἥλιος). It is the construction of words as ''gather'' (halizei) and ''turn'' (heílein). 
  • Moon: It comes from the Greek word Selene (Σελήνη). It is a variation of ''selas'' that means ''light''.
  • Stars: It comes from ''Astron'' (άστρον) and it comes from the word lightning (ἀναστροφή).

Intellectual names:

  • Daemon: Here it is taking into account what Heraclitus said about ''demons'' which he denominated as a golden race. Daemon means  ''wise or expert''.
  • Hero: It comes from the Greek word Eros (ἥρως) and it means, according to Socrates, ''who were born in love''. On the other hand, heroes born from the union of a god and a mortal.
  • Man: It comes from the Greek word Anthropos (ἀνήρ) and it means, according to Socrates, ''who examine what he has seen''.

Names of what man is composed of 

  • Soul: It comes from the Greek word Psyche (Ψυχή). It is the construction of words as ''carries'' (ochei), ''supports'' (heílein) and ''nature'' (physis). It means that soul carries and supports nature.
  • Body: It comes from the Greek word Soma (σώμα) and it means ''prison of soul''.

There are more etymologies but these are some of them. When Socrates talked about these words, he realized that when we talk about them, it seems those things are described without movement, but on the contrary, they are always moving. Another kind of movement Socrates refers, it is related to the changes that language has suffered through the time. Of course, it is anticipating what we called modern Greek. 

Nevertheless, there are words which has a primary origin (words without changes). On the other hand we have words which has a secondary origin. Perhaps, imitation of words can explain what things are and they would do it through sounds and syllables. However, Socrates tells us imitation cannot revels what things are. Without a solid argument, Sócrates says that name of things represent what things are because god has done that work.

Now is Cratylus's turn to defend the position of nature of the names.

Cratylus's turn

Cratylus and Socrates come back to the same topic about who put names. Both agree that is legislator who do it, but Cratylus said that legislator do not commit mistake when he/she give names to people. That means, every thing that legislator does with names are completely correct.

But, What about Hermogenes? Is he descendant from Herme's caste? Cratylus says that that is not his real name. It is just an appearance. Therefore, it would be a mistake to call Hermogenes by his name because ''Hermogenes'' is not his name.  

In order to give a counter argument, Socrates begins to talk about what is false and true.

Socrates tells us names are like pictures, they are imitations of the real things, for example, if I call someone by his name, when he/she talks I would immediately know if it is man or woman. Otherwise, as names are imitations they can be created as good as bad. Cratylus accepts this and he falls in a  contradiction because he told Socrates that legislator can not fail putting names. 

The function of the names

Once disprove things about legislator Socrates asks Cratylus to mention the function of the names and he said this:

''I think teaching, Socrates. And this is very simple: the one who knows the names also knows things. ''

Indeed, who knows the names also knows things because names are similar to things. But, What would happen if the man who gives us names were not good judgement and he still putting names to the citizens? Cratylus insists that a legislator perfectly know what he is doing, and Socrates asks a very good question to Cratylus: How is it possible that a legislator could know the primary names when they even did not exist? Which object or reference he could have it in that moment? we had stated that the only way to know things is to know names, but How could have the legislator do it?

Cratylus gives up and tells us that there is a superior force which created primary names and it is impossible to know. This permits that is possible to know things without to know their names.


A very hard topic for Socrates. Although he could argue to Hermogenes and Cratylus, there is something strange about names origin. It seems to be more convenient to say that all names have been agreed because it is very difficult to determine if they are accord to things nature. Names and imitations can not reveal to us the truth. Remember how contrary was Socrates about arts in ''The Republic'' because arts can not represent reality how it is. And maybe, names can not do it either...

Platón - Crátilo (o del lenguaje).

Uno de los primeros libros de lingüística de la humanidad. El estudio y el análisis del lenguaje era una cuestión controvertida en la Antigua Grecia. Ya lo vimos en el sofista con el razonamiento irresoluble o aporía que se relacionaba con la palabra ''nada'', recordemos que no podemos referirnos linguisticamente referirnos a la nada.

Podríamos preguntarnos eternamente sobre el verdadero nombre de las cosas y si los que ya están conformados ahora corresponden razonablemente a cada una de éstas. Un libro para aprender de las funciones del lenguaje, un poco de etimología y finalmente el aspecto filosófico que subyace en cada uno de sus temas. Veamos el análisis del crátilo o del lenguaje.


(1) Recordemos que la opinión tiene que ver con el mundo sensible y en este caso también representa subjetividad.

(2) El significado del nombre Hermógenes es ''del linaje de Hermes''.




Los nombres de las cosas

Crátilo está convencido de que los nombres de cada cosa representan perfectamente lo que son las cosas y que no se inventaron por un acuerdo entre los hombres. De hecho, los bárbaros se refieren a las mismas cosas por el mismo nombre que usan los griegos. ¿Cómo entonces no van a representar lo que realmente son? Por ejemplo, ¿cómo sabemos que a lo que llamamos planta le corresponde su nombre ''planta''?

Y no solo eso sino que incluso su nombre corresponde a lo que es ''Crátilo''. ''Sócrates'' también corresponde justamente a lo que es Sócrates; sin embargo, Hermógenes no representa perfectamente lo que su nombre significa. Al preguntar Hermógenes a qué se debe esto, Crátilo le responde que no puede decírselo y se va.

Inquieto sobre esto, Hermógenes le pregunta a Sócrates qué sabe el del origen de los nombres y si estos corresponden cabalmente a lo que son las cosas. Admitiendo que es un tema totalmente difícil, Sócrates se propone investigarlo.

¿Consenso o exactitud en los nombres?

Hermógenes cree firmemente que los nombres se dan por consensos, pero está dispuesto a escuchar a Sócrates sobre lo que tiene que decir. 

Sócrates comienza con definir lo que es hablar con verdad y hablar con falsedad. Por lo tanto, quien designe con un nombre a las cosas como son hablará con verdad y quien designe con un nombre a las cosas que no-son hablará con falsedad. Así se crearían dos tipos de discursos: uno falso y otro verdadero

La discusión comienza cuando se pregunta si el discurso verdadero lo es en su totalidad o solo en partes. Cuando nos referimos a las ''partes'' del discurso, nos referimos a los nombres, frases, o estructuras que componen un discurso. Hermógenes afirma que si el discurso es verdadero sus partes también las serán. Si un discurso es verdadero, entonces los nombres que se encuentran en él también son verdaderos. 

Al aceptar esto, Hermógenes debería aceptar que los nombres representan perfectamente lo que son las cosas, ya que afirma que existe un discurso verdadero. Añade además que a las cosas se les atribuyen nombres según la percepción de cada uno, es decir, yo llamo a un objeto de tal forma y otra persona lo puede llamar de otra.

Sócrates pregunta a Hermógenes si acaso también cree en la frase de Protágoras ''el hombre es la medida de todas las cosas'' y que en verdad es el hombre quien le da esencia a las cosas. Pero Hermógenes ya aclara no creer en el sofista.

Si Hermógenes acepta que existen hombres esencialmente malos, entonces acepta que en las cosas existe algo que no es consensuado sino que le pertenece de forma inmanente, lejos de la intervención del hombre. 

Acciones e instrumentos

El hablar como acción

Entonces, la esencia de los seres se da por naturaleza y no por la acción del hombre. De hecho, las acciones con las que el hombre interviene en la naturaleza, deben ser conformes a la naturaleza.
''Luego las acciones se realizan conforme a su propia naturaleza y no conforme a nuestra opinión(1)''. 

Es decir, para cortar (acción) una cosa (naturaleza) se debe hacer con un instrumento que esté conforme a ella. Por ejemplo, si yo quiero cortar madera debo hacerlo con el instrumento apropiado y no el que yo quiera (opinión). 

Por otro lado, el hablar también es una acción. Igualmente, si hablo de una cosa, debe ser en cuanto a su propia naturaleza. Al igual que el ejemplo anterior, hablar es una acción que debe llevarse a cabo acorde a la naturaleza del objeto. No puedo hablar de un objeto sin considerar la naturaleza del mismo. 

Y si hablar es una acción, nombrar lo será con mayor razón. 

Los instrumentos

Como establecimos que los nombres de las cosas se deben a su propia naturaleza y no a nuestro antojo, dicho nombre se puede saber a través de la aplicación de un instrumento.

Por ejemplo, lo que tiene que ser cortado debe ser cortado con algo. 

  • ¿Qué cosa cortaría un papel? una tijera.  
  • ¿Que cosa quemaría un papel? un encendedor.
  • ¿Que cosa nombra una cosa? un nombre.
Por lo tanto, un nombre es un instrumento ¿Qué tipo de instrumento? uno que nos da información sobre otra cosa. En definitiva, el nombre es un instrumento que nos ayuda a distinguir las distintas naturalezas de las cosas.

La persona que se encarga de nombrar, según Sócrates, será el profesor. Sin embargo ¿quién nos da los nombres? el profesor los nombra, pero finalmente son las leyes las que nos dan nuestros nombres, en definitiva, es el legislador quien nos da nombres. ¿puede cualquier hombre ser un legislador? No. ¿Quién lo será? quien sea sabio y dedicado al acto de legislar.

La creación de los nombres

Los artesanos para crear una estructura de madera tendrán que mirar la forma original de lo que quieren crear. Por otro lado, cuando se descubre el material para hacer un instrumento. Por ejemplo, si un escultor quisiera hacer una estatua de bronce, el debería saber como manipular el bronce para que finalmente sea una estatua. 

De esta forma, el legislador debe saber como poner los nombres a las cosas. Debe conocer las sílabas y los sonidos que lo conforman. Después, distribuir los nombres a todas las cosas que correspondan y cada legislador usara distintas sílabas, no siempre las mismas porque así como el herrero usa diferentes tipos de hierro para forjar metales, el legislador usará distintos sonidos y sílabas apara hacer nombres.

Ahora ¿quién puede decir que nombres son buenos y malos? Sócrates le dirá a Hermógenes que es el dialéctico. Será el dialéctico quien dirija la creación de nombres que el legislador debe dar. 

Homero y los nombres

Convencido de que no podría dar una solución en base a la filosofía de Protágoras, Sócrates le dice a Hermógenes que entonces mire hacia Homero. Es totalmente cierto que en la Odisea y la Ilíada Homero llamaba a todos por su nombre y dentro de las historias, los dioses llamaban a otros dioses por su nombre e incluso a los humanos, pero finalmente, es Homero quien da los nombres a los personajes a través de las historias. 

Esto no es menor, ya que habíamos dicho que solo los que sean sabios y dedicados en un arte podrán crear de buena manera lo que sea. 

Etimología de los nombres

Cuando Sócrates le explica sobre los nombres que Homero ponía a sus personajes, al mismo tiempo, le explica sobre la etimología de cada ellos y cuan bien representan lo que son. Aquí pondré algunos ejemplos.

Nombres de Héroes

  • Agamenón: Héroe de la mitología griega que aparece en la Odisea y en algunas tragedias. Su significado en griego quiere decir ''Obstinado''.
  • Orestes: Hijo de Agamenón y Clitemnestra. Su nombre significa ''Hombre de la montaña''. Sócrates dice que seguramente quien le dio el nombre quiso capturar su ferocidad y valentía ante las cosas.
  • Astaniacte: Hijo de Héctor y Andrómaca. Su nombre significa ''el rey de la ciudad''.

Nombre de dioses:

  • Zeus: Dios de los hombres. Su nombre significa ''causa de vida de todas las cosas''.
  • Poseidón: Dios del mar. Su nombre significa ''el que sacude la tierra''.
  • Hades: Dios del inframundo. Su nombre significa ''el invisible''.  

Nombres de la naturaleza:

  • El sol: Proviene del griego Halios (Ἥλιος). Es la construcción de las palabras ''congrega'' (halizei) y ''girar'' (heílein).

  • La luna: Proviene del griego Selene (Σελήνη). Es una variación de ''selas'' que significa ''luz''. 
  • Los astros: Proviene del griego ''Astron'' (άστρον) y de la palabra relámpago ''Astrape'' (ἀναστροφή).

 Nombres de intelectuales:

  • Daemon: Aquí se toma en cuenta lo que decía Heráclito sobre los ''demonios'' los cuales denominaba como raza dorada. Demonio significa ''conocedor'' o ''sabio''.
  • Héroe: Proviene del griego Eros (ἥρως) y quiere decir, según Sócrates, ''quienes fueron concebidos con amor''. Por otra parte, los héroes nacen de la relación entre un dios y una mortal.
  • Hombre: Proviene del griego Anthropos (ἀνήρ) y quiere decir, según Sócrates, ''examina lo que ha visto'' 

Nombres de lo que se compone el hombre:

  • Alma: Proviene del griego Psyche (Ψυχή). Es la construcción de ''porta'' (ochei), ''soporta'' (echei) y ''naturaleza'' (physis). Quiere decir que porta y soporta la naturaleza.

  • Cuerpo: Proviene del griego Soma (σώμα)y quiere decir prisión del alma.

Si bien son muchas más las etimologías, Sócrates dice que pareciera ser que cuando se habla de ellas es como si habláramos de cosas que no se mueven, pero al contrario, siempre están en constante movimiento. Otro tipo de movimiento al que se refiere Sócrates tiene que ver con el constante cambio lingüístico que han sufrido palabras del griego. Por supuesto, un presagio de lo que vendrá más adelante... lo que llamamos ahora el griego moderno. 

Sin embargo, existen palabras que permanecen y tienen un origen primario. Los de origen secundario se apoyan a través de estos y pueden explicarse. Quizás, la imitación de cada cosa podría resolver este problema y ésta imitación se llevaría a cabo por medio del sonido y las sílabas. No obstante, Sócrates nos dice que jamás se puede revelar lo primario por medio de la imitación, pero finalmente, Sócrates agrega que los nombres primarios son exactos porque así lo establecieron los dioses. 

Sin ningún argumento mejor, Sócrates le cede el turno a Crátilo de defender la postura de que los nombres corresponden a lo que son. 

El turno de Crátilo

Crátilo y Sócrates vuelven al tema anterior sobre quién pone los nombres. Los dos acuerdan que es el legislador, pero Sócrates al preguntar a Crátilo si entre las obras del legislador hay unas buenas y otras malas, este responde de que no, que todas las obras son buenas. 

Pero ¿qué pasa con Hermógenes? ¿Acaso como dice su nombre el proviene de la casta de Hermes(2)? Crátilo responde que Hermógenes no tiene su verdadero nombre, solo pareciera que lo tiene. Es decir, si se saludara a Hermógenes se cometería una contradicción, ya que según Crátilo, el nombre no corresponde. 

Para contra argumentar lo que dice Crátilo, Sócrates procede de modo similar a la conversación de Hermógenes y comienza a hablar sobre lo que es falso y verdadero. 

Sócrates dice que los nombres son como las pinturas, son imitaciones de las cosas verdaderas, por ejemplo, si yo llamo a alguien por su nombre, cuando este comience a hablar sabré inmediatamente si es un hombre o una mujer. Ahora como los nombres son imitaciones -igual que la pintura- unos pueden salir buenos y otros malos. Crátilo al aceptar afirmativamente esto cae en una contradicción con lo que decía al principio, ya que él decía que los legisladores jamás erraban en poner nombres.

La función de los nombres

Una vez refutado esto, Sócrates pide a Crátilo que diga cuales son las funciones de los nombres y dice lo siguiente:

''Creo que enseñar, Sócrates. Y esto es muy simple: el que conoce los nombres, conoce también las cosas''.

En efecto, quien conoce el nombre conoce a la cosa porque éste es semejante a la cosa. Pero ¿qué pasaría si el legislador que pone los nombres no fuera alguien de buen juicio y sin embargo, pone nombres a los ciudadanos? Crátilo vuelve a insistir que un legislador a la hora de poner nombre siempre lo hace con conocimiento, pero Sócrates lo rebate con un buen argumento: ¿Cómo es posible que un legislador pudiera saber como se llaman los nombres primarios si estos aún no estaban creados? ¿Qué objeto o qué referencia pudo haber tenido? Habíamos reconocido que el único modo de conocer las cosas es por el nombre; sin embargo, ¿cómo lo habrá hecho tal legislador?

Crátilo se rinde y declara en fin que existe una fuerza superior que originó los nombres primarios y que es imposible conocer. Esto daría pie a que es posible conocer las cosas sin necesariamente acudir a sus nombres. 


Difícil tema para Sócrates. Aunque pudo contra argumentar a Hermógenes y a Crátilo, queda un dejo de extrañeza sobre el origen de los nombres. Pareciera ser más convincente el argumento de que todos los nombres han sido consensuados, ya que sería muy difícil determinar si realmente son acordes a la naturaleza de las cosas. Los nombres así como las imitaciones, no pueden revelarnos la verdad. Recordemos lo contrario que era Sócrates al arte en La República, ya que ésta nunca iba a representar la verdad tal cual es. Y parece que en este caso, los nombres tampoco lo harían....